Lanzan con éxito la misión ExoMars 2016

Por CNDigital/Agencias
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*La Agencia Espacial Europea y la rusa Roscosmos lanzaron la misión ExoMars 2016, cuyo objetivo vital es la exploración del planeta rojo*

Europa ha iniciado con éxito su nueva misión robótica a Marte.Tal y como estaba previsto, el cohete ruso Protón-M ha puesto con éxito en órbita la nave ExoMars 2016 a las 10.30 de la mañana (hora peninsular española), y la sala de control en el cosmódromo de Baikonur (Kazajistán) ha estallado en aplausos. La agencia espacial rusa Roscosmos ha confirmado que se ha completado sin problemas la separación del cohete, pero aún será necesario esperar unas horas, hasta las 22.00 del lunes aproximadamente, para recibir la primera señal y confirmar que la nave se encuentra en la órbita adecuada para viajar al planeta rojo.

"Estamos camino a Marte. Excelente", declaró el director general de la Agencia Espacial Europea (ESA), Jan Woerner, nada más producirse el despegue.

El cohete estaba colocado desde el domingo 13 de marzo en posición vertical en la plataforma de lanzamiento de Baikonur, con sus tanques llenos y listo para el despegue rumbo al Planeta Rojo, donde investigará si hubo vida en el pasado o la hay en la actualidad. Está previsto que la travesía dure siete meses.

Muy cerca del aeropuerto de Baikonur, un sobrio monumento a la primera caminata espacial recuerda que la estepa de Kazajistán es una de las puertas al espacio que hay en la Tierra. El monumento, denominado El Pescador, conmemora el paseo espacial que Alexey Leonov hizo en 1965, el primero de la Historia. Leonov despegó desde el cosmódromo de Baikonur, el mismo desde el que esta mañana (a las 10.31, hora peninsular española)se ha lanzado una nave con rumbo a Marte. Eso sí, sin tripulantes humanos.

"¿Por qué exploramos? Es muy simple. Primero, porque es parte de la herencia humana; por la ciencia; por el desarrollo tecnológico; por los aspectos geopolíticos y porque a través de la exploración podemos fascinar a la gente, inspirarles y motivarles, sobre todo a los jóvenes", declaró Jan Wörner durante la rueda de prensa en Baikonur del domingo. Para Wörner, "ExoMars es más que una misión", pues ha supuesto una estrecha colaboración con sus colegas rusos de Roscosmos, que proporcionan los cohetes Protón y algunos instrumentos científicos.

La nave ExoMars2016 lleva dos componentes, un satélite (TGO) que se quedará orbitando el Planeta Rojo para estudiar los gases presentes en su atmósfera, y un módulo (Schiaparelli), que en octubre aterrizará en su superficie para ensayar las tecnologías que permitirán dentro de dos años mandar otra nave, ExoMars2018, con un vehículo robótico (rover) que explorará el planeta, taladrará el suelo hasta los dos metros de profundidad y analizará muestras.

La ventana de lanzamiento de ExoMars2016 permanece abierta hasta el 25 de marzo, pues es ahora cuando la posición de Marte y la Tierra permite completar el viaje en siete meses. Si tuviera que posponerse, tendrán que esperar dos años para lanzarla: "Es lo que les ha pasado a los estadounidenses con Mars Insight [una misión robótica para estudiar el interior de Marte cuyo lanzamiento en marzo de 2016 tuvo que ser aplazado por una avería]. Ahora la van a lanzar en mayo de 2018", recuerda Álvaro Giménez Cañete, director de ciencia y exploración robótica de la ESA.

 

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Los plazos establecidos

El 16 de octubre de 2016, cuando la nave ExoMars2016 esté cerca de Marte, está previsto que el satélite para analizar gases traza TGO se separe del módulo Schiaparalli. El 19 de octubre, éste aterrizará en suelo marciano. Se trata, sobre todo, de un demostrador de tecnologías para que los europeos ensayen la entrada, el descenso y aterrizaje pues, a diferencia de la NASA, la ESA no ha mandado aún ningún vehículo robótico: "Nunca hemos aterrizado en Marte. Y tenemos que demostrar que podemos hacerlo bien antes de mandar algo tan delicado e importante como un rover", señala Giménez Cañete.

¿Y qué harán si falla el aterrizaje del módulo Schiaparelli? ¿Pospondrán la misión ExoMars2018? "Depende de lo que encontremos. Si encontramos algún problema realmente grave afectará al programa. Precisamente lo hacemos primero con un demostrador para no jugárnoslo todo a una carta. Lo que es seguro es que durante el aterrizaje aprenderemos muchas cosas. Hay un montón de datos de ingeniería, de presión, de temperatura, etc. que se mandarán a la Tierra para ver cómo ha ido todo. Es como una caja negra de un avión", compara el científico español.

Por su parte el satélite TGO hará un inventario de los gases de la atmósfera marciana a 400 kilómetros de altitud. El metano detectado en varias misiones es el que más intriga a los científicos, que quieren identificar de dónde procede. Se trata de un gas que es destruido por la radiación ultravioleta en escalas de cientos de años. Estiman que este gas permanece en Marte durante unos 400 años por lo que si detectan ahora, argumentan, es porque hay una fuente que lo emite. Su origen puede ser tanto biológico, por ejemplo, procedente de microbios primitivos similares a algunos que hay en la Tierra, o geológico, vinculado con procesos que tienen lugar en presencia de agua líquida muy caliente bajo la superficie marciana.

El coste de las dos fases de la misión ExoMars, cuyo contratista principal es Thales Alenia Space Italia, asciende a unos 1.300 millones de euros, según la ESA. La aportación de España es del 6,7%. Se trata de una misión compleja y de una nave muy pesada, cuyo diseño y desarrollo se ha prolongado durante más de una década. Thierry Blancquaert, uno de los responsables de la misión, muestra en su teléfono móvil las fotos del traslado a Baikonur de los componentes de la nave ExoMars2016 en aviones Antonov, el pasado mes de diciembre. Él viajó en uno de ellos y pasó las Navidades en la base de Baikonur, preparando el ansiado lanzamiento de la nave.

Pero Marte no es el único objetivo, y los intereses de las agencias espaciales se dividen entre el Planeta Rojo y la Luna. El director de la ESA, Jan Wörner, ha expresado su interés en que Europa construya en el futuro una base en nuestro satélite: "Se trata de un proyecto de futuro. Hablamos de la siguiente etapa de exploración humana. La exploración humana en Marte nos va a llevar mucho tiempo. Pero la exploración robótica en la Luna ha avanzado ya lo suficiente como para plantearnos la humana, que hasta ahora sólo la tenemos en la Estación Espacial Internacional (ISS). Y esa fase requiere que pensamos en ello, porque no se trata sólo de llegar allí. Tener toda la infraestructura necesaria para que [los astronautas] puedan vivir en la Luna requiere de tecnología que tiene que desarrollarse", señala.

"Lo que proponemos es que pensemos en el futuro, en qué hace falta para llevarlo a cabo. Quizás el futuro no es hacer otra ISS, sino hacer algo en la Luna, y que nos juntemos todos los países. Europa sola no lo puede hacer. Es algo nuevo y puede ser un proyecto interesante, pero todavía no lo tenemos claro ni hablamos de un proyecto concreto", añade Giménez Cañete.

 

Fuente: Yancuic


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